Rodania, terug van weggeweest

Rodania is terug van weggeweest. Eens te meer zal het bekende deuntje, dat alom een legendarisch status heeft bij wielerfans, te horen zijn in de koers. Jammer genoeg zal Manfred Aebi, overleden in april dit jaar en zeer betreurd, dit niet meer meemaken. Maar één ding is zeker: deze uitzonderlijke persoonlijkheid heeft niet alleen zijn stempel gedrukt op het merk dat hij groot heeft gemaakt, maar op de Belgische sportwereld in het algemeen.

Hoe het groeide

Het begon allemaal toen de Zwitser op zestienjarige leeftijd, tijdens zijn middelbare studies, stage liep in de Rodania-fabriek. Horloges werden zijn grote passie, en hij was dan ook dolgelukkig toen hij op 18-jarige leeftijd een vast contract aangeboden kreeg. Hij doorliep er verschillende departementen en kreeg de kans om het merk te gaan vertegenwoordigen in het buitenland. De ambitieuze Manfred koos voor België, met als hoofdreden dat hij er zijn Frans zou kunnen perfectioneren. Die beslissing lag aan de basis van een geweldige love story, die zowel zijn leven als dat van de sector en de Belgen in het algemeen ingrijpend zou veranderen.

Een moeilijk begin

Manfred kwam meteen in een lastige situatie terecht. Het merk kwam maar moeilijk van de grond in ons land, en er was het feit dat de toenmalige directeur, zonder aan te kloppen bij de officiële Belgische verdelers, een rechtstreeks contract had afgesloten met de Belgische spoorwegen voor de horloges die ze aan hun personeel als geschenk gaven, die op die manier direct vanuit Zwitserland geleverd werden. Het resultaat: de misnoegde Belgische distributeurs keerden het merk massaal de rug toe. De Zwitser smeet zich met zijn ondertussen bekende doorzettingsvermogen op het werk. Hij organiseerde de boekhouding en de expeditie en aarzelde niet om mogelijke klanten persoonlijk te bezoeken in het hele land, hoewel hij het Nederlands nog nauwelijks beheerste. Zijn ontwapenende charme maakte dat hij overal goed ontvangen werd bij het cliënteel en de zaak al snel gevoelig kon uitbreiden. Maar niet alleen de klanten, geraakten in de ban van zijn charme, de innemende Aebi veroverde ook het hart van zijn toenmalige secretaresse, Simone Verlinden. Het koppel bouwde niet alleen Rodania samen uit, maar stichtte ook een gelukkig gezin, gezegend met drie kinderen: Chris, Dany en Belinda.

Family values

Work-life balance, erkenning, individuele approach: familieman Manfred Aebi was een voorloper van wat later highlights zouden worden in de HR-literatuur. Zijn kinderen liet hij vrij, als ze er maar voor zorgden dat ze verschillende talen kenden. Alle drie kozen ze echter na een tijdje voor het familiebedrijf. En het woord familie mag hier breed geïnterpreteerd worden. Het trouwe personeel, dat zelf ook als deel van de familie werd beschouwd, wist dat het na het werk geen telefoontjes of later mails meer mocht verwachten, maar tijd kreeg voor het eigen gezin, dat heilig was voor Manfred.

Fieldmarketingpionier

Ook en vooral op het gebied van marketing was Manfred een pionier. Zonder een beroep te doen op een agency, en later met Radio Violette, dokterde hij een strategie uit waarin partnerschap en gezond verstand centraal stonden. Vooraleer iets te ondernemen, berekende de gewiekste zakenman hoeveel hij kon investeren, rekening houdend met de huidige winst en de toekomstige mogelijkheden. Hij begon in het voetbal, waar het merk oorspronkelijk voor de wedstrijd en tijdens de rust vernoemd werd. Maar ook het wielrennen, Belgische sport bij uitstek, sprak hem bijzonder aan. Tijdens de koers reed hij rond in zijn reclameauto, terwijl hij het door de microfoon had over zijn merk en waar je het kon kopen, terwijl de kinderen dolle pret beleefden op de achterbank vanwaar ze pakjes lucifers naar de toeschouwers mochten gooien.

Zijn frustratie was echter dat de boodschap niet altijd goed begrepen werd, doordat hij tegen het einde ervan alweer een heel eind verder weggereden was, en de toeschouwers dus maar een deel ervan meekregen. Op een avond hoorde hij tijdens het naar huis rijden echter de Vijfde Symfonie van Beethoven op de radio: de beginnoten ‘ta ta ta taa’ koppelde hij meteen aan Ro-da-ni-aa. Samen met vaste partner Radio Violette werkte hij aan een tune, gebracht door een trompettist en een zanger. Het succes was immens. De met polshorloges van het merk uitgeruste fans, wisten dat ze opzij moesten gaan wanneer ze het deuntje hoorden dat de komst van de renners aankondigde.

Het ging zelfs zover dat de politie en de koersdirecteuren protesteerden toen Manfred op zeker ogenblik naar een vernieuwing van de tune zocht, omdat de Rodania-wagen hun het werk zoveel makkelijker maakte.

Local heroes

Partnership was een heilig woord voor Manfred, en wielergoden als Briek Schotte, Frans Verbeeck, Eddy Merckx, Walter Godefroot en Roger de Vlaeminck aarzelden dan ook geen moment om hun naam te verbinden aan het populaire horlogemerk. Toen de chrono-uurwerken populair werden sprong Manfred Aebi alweer meteen op de kar, met een nieuwe reeks met Formule-1 held Thierry Boutsen. En ook onze nationale recordhouder olympische deelnames, tafeltennisser Jean-Michel Saive, kreeg zijn eigen wristwatch.
De basisfilosofie van de ondertussen volbloed Belg, die tijdens de jaren negentig het merk zelf helemaal overnam, draaide rond het feit dat mensen op zoek zijn naar hun identiteit, en opkijken naar personen die deze kunnen vertegenwoordigen.

Back to basics

Vandaag is het merk, na enige jaren radiostilte, overgenomen door Patrick Gelder en Christian Frommherz samen met Jan Ausloos, een oude getrouwe van het merk, waaraan hij vanaf 1978 zijn leven verbond en die naar eigen zeggen alles geleerd heeft van de levenskunstenaar die Manfred Aebi was. De formule is nog steeds dezelfde: waterdichte horloges (van 3 ATM tot 20 ATM, naargelang het model) met saffierglas, gefabriceerd volgens de Zwitserse kwaliteitsnormen en tegen democratische prijzen (tussen 99 en 499 euro), die naast de 217 verkooppunten in België ook verkocht worden in de rest van de Benelux, Frankrijk, het Verenigd Koninkrijk, Rusland (19 winkels op toplocaties) en Polen.
Ook de legendarische Rodania-wagen is terug: de beroemde tune was in augustus te horen in maar liefst 62 koersen.
Het allerbelangrijkste dat Jan Ausloos van zijn grote voorbeeld heeft opgestoken is echter een onvoorwaardelijke trouw aan zijn partners, vanwaar zijn bewuste keuze voor een netwerk van verdelers en zonder rechtstreekse verkoop via het net. En zo is de cirkel rond.

Met dank aan mevrouw Simone Aebi-Verlinden en haar dochter Chris, die ons in een ontwapenend gesprek een blik gunden op het leven van een man die het leven van veel mensen een positieve wending gaf.